Derecho penal

Lo que llamamos Derecho penal se refiere ampliamente a las leyes federales y estatales que tipifican determinadas conductas como ilegales y punibles con penas de prisión o multas. Nuestro sistema legal incluye básicamente dos tipos de causas muy distintas: las civiles y las penales. Las causas civiles son conflictos entre particulares respecto de los deberes y responsabilidades legales recíprocos. Por otro lado, las causas penales son acusaciones presentadas por fiscales por violaciones de leyes penales.

Historia del Derecho penal

En Estados Unidos, el Derecho consuetudinario británico gobernó durante la era colonial. El Derecho consuetudinario se refiere a normas jurídicas no escritas que se cumplen por costumbre. Una vez que el país se estableció como independiente, adoptó la Constitución de Estados Unidos como la "ley suprema del territorio". Estados Unidos continúa empleando un sistema de Derecho consuetudinario que funciona en combinación con las leyes estatales y federales. Con respecto a las leyes penales, cada estado tiene su propio código penal que define qué constituye un delito y qué no, la gravedad de los delitos y sus penas.

Delitos graves y menores

Los delitos penales generalmente se categorizan como delitos graves o delitos menores en función de su naturaleza y de la pena máxima aplicable. Cada estado tiene la libertad de redactar nuevas leyes penales siempre que se consideren constitucionales. Por lo tanto, lo que es delito en un estado podría no serlo en un estado vecino.

Un delito grave implica una conducta inadecuada punible con pena de muerte o penas de prisión de más de un año. La mayoría de las leyes penales subdividen los delitos graves en diferentes clases con distintos grados de castigo. Los delitos que no constituyen delitos graves generalmente se llaman delitos menores. Un delito menor es una conducta inadecuada para la cual la ley prevé un castigo de no más de un año en prisión. Los delitos incluso menos importantes, tales como las multas de tránsito y de estacionamiento, suelen llamarse infracciones.

La policía investiga, los fiscales presentan acusaciones

Muchos piensan que los oficiales de policía (que investigan los delitos) también presentan las acusaciones contra los infractores. Eso es un error frecuente. La policía reúne pruebas y algunas veces también declara ante el tribunal. Sin embargo, son los fiscales quienes que deciden si un sospechoso debe juzgarse o no.

Abogados penalistas

Un abogado penalista habilitado es un defensor fundamental para cualquier persona acusada de un delito. Estos abogados conocen muy bien los procedimientos penales y las leyes locales. Algunos incluso pueden haber trabajado anteriormente como fiscales. La mayoría de los abogados defensores debe ser capaces de gestionar cualquier delito menor o de bajo nivel. Sin embargo, no todos los abogados están habilitados para gestionar acusaciones graves. Algunos tribunales no permiten que abogados sin experiencia representen a acusados que enfrentan, por ejemplo, una causa con pena capital.

Un abogado penalista puede ayudarlo cuando lo arrestan por un delito contra las personas (asalto y agresión, violación u homicidio), un delito contra la propiedad (hurto, robo domiciliario o incendio) o un delito relacionado con drogas (posesión de marihuana o venta de cocaína).

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