Abogado de oficio o defensor público: Qué es y cómo obtenerlo

Si una persona ha sido acusada de un delito y no tiene los medios financieros para pagar un abogado privado, una alternativa para obtener representación legal es solicitar a un defensor público (public defender en inglés) de forma gratuita. Pero el solicitante debe calificar para este servicio público y cumplir con ciertos requisitos.

Una de las bases del sistema de Derecho y Justicia de los Estados Unidos es que todos los acusados tienen derecho a asistencia letrada. Es un derecho fundamental.

¿Cuáles son los requisitos para solicitar a un abogado de oficio?

Si no tiene los recursos económicos para contratar a un abogado privado, usted puede trabajar con un abogado de oficio y recibir asistencia jurídica gratuita. Para obtener a un abogado defensor público, el solicitante debe:

  • Pedir al tribunal un abogado de oficio.
  • Brindar detalles sobre su situación económica y demostrar insuficiencia de recursos para contratar a un abogado privado.

¿Cuándo pedir un defensor público?

En general, puede solicitar un defensor público la primera vez que comparezca ante el juez después de su arresto. Esto se llama lectura de cargos.

Cuando comparezca ante el juez, le preguntarán si tiene un abogado. Si no es así, el juez probalemente le pregunte si quiere solicitar un defensor público. Si responde que sí, y cumple con los requisitos, le asignarán un abogado allí mismo. Este abogado le ayudará durante el resto de la lectura de cargos. Sin embargo, es común que después le asignen a un abogado distinto para el resto del proceso.

Algunos tribunales retrasan las audiencias y la asignación del defensor público hasta investigar su situación económica. Esto se hace para saber si realmente califica para solicitar un abogado de oficio, que lo represente en un procedimiento judicial en su contra.

Cada estado, y muchas veces cada condado, tiene normas distintas para determinar quién puede obtener un abogado de oficio que lo represente ante el sistema judicial; las normas toman en cuenta los siguientes aspectos:

  • Gravedad del presunto delito.
  • Duración del juicio.

En muchos casos, el juez puede asignarle un abogado de oficio incluso si usted gana lo suficiente para contratar a un abogado privado; por lo general ocurre cuando el delito es grave, o el proceso judicial durará mucho tiempo. Por ejemplo, si una persona está acusada de homicidio, tendrá más chances de tener el beneficio de asistencia legal gratuita.

Por último, si sus ingresos no son lo suficientemente altos para contratar a un abogado privado, ni lo suficientemente bajos para recibir representación legal gratuita, el juez puede declararlo “parcialmente indigente”; entonces, será representado por un defensor público, pero usted deberá pagar parte de los costos.

¿Son buenos profesionales los abogados de oficio?

Muchos defensores públicos son de los mejores que hay; además, tienen más horas en el tribunal, y experiencia que muchos abogados defensores privados. 

Sin embargo, el tiempo que su defensor público puede dedicarle a su caso ha disminuido en los últimos años, debido a que cada vez se destinan menos fondos gubernamentales a estos programas.

En algunos lugares la situación ha empeorado tanto que los defensores públicos se reúnen con sus clientes por primera vez en la antesala del tribunal, justo antes de comenzar el juicio. Por lo tanto, puede ser más beneficioso contratar a un defensor privado.

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