Derecho Penal: Elementos Básicos

Aunque cada estado y jurisdicción a lo largo del país tiene leyes penales específicas, hay algunos elementos comunes en el derecho penal. En general, los delitos se clasifican como delitos menores o delitos mayores. Los delitos menores son infracciones menos graves; una persona declarada culpable de este tipo de delito no puede ser condenada a más de un año de prisión. Los delitos mayores son violaciones mucho más serias de la ley y pueden dar como resultado penas de prisión más largas (hasta cadena perpetua sin posibilidad de libertad condicional) o incluso la muerte mediante el método autorizado por un estado en particular.

Las infracciones son casos de faltas menores, como las multas por estacionamiento y las infracciones de tránsito e incluso el uso de mariguana en estados que han despenalizado, pero no legalizado, su uso o posesión en pequeñas cantidades.

Vale la pena mencionar que aunque las legislaturas estatales tienen la capacidad de prohibir cualquier tipo de acción, sus leyes específicas no prevalecen sobre las leyes federales de los Estados Unidos. Sin embargo, debido a la legalización reciente de la mariguana para usos recreativos en Colorado y Washington, las leyes federales al respecto no se ha estado aplicando, según el criterio de las entidades federales que tienen la capacidad de iniciar procesos al respecto.

Las leyes locales, estatales y federales se definen a través de estatutos que delinean las acciones o los comportamientos que se consideran ilegales en esa jurisdicción, la intención que debe tener el infractor y, a menudo, la sanción aplicable tras la condena. Las condenas se obtienen a través de un proceso penal, el cual puede resolverse mediante una declaración de culpabilidad del mismo infractor o a través de un juicio con jurado o de "estrado" (cuando un juez escucha la evidencia y emite un juicio). Una vez condenado, el delincuente enfrenta una variedad de opciones posibles de censura y corrección, que incluyen multas, condena condicional, servicio comunitario, tiempo en prisión o la pena de muerte.

Derechos del acusado

El simple hecho de ser acusado de un delito no significa que el individuo pierda sus derechos fundamentales conforme a la Constitución de los Estados Unidos. Entre ellos se encuentran el derecho del acusado a contar con un abogado defensor penalista, incluso si no cuenta con los fondos para pagarle, y el derecho a un juicio rápido para evitar que la persona languidezca en la cárcel.

Quién es quién en el sistema de derecho penal

El proceso comienza con el infractor acusado y los policías que hacen la detención. Después de una detención, un fiador puede pagar la fianza de un sospechoso una vez que el juez haya determinado el monto. Algunos delitos y circunstancias no son elegibles para la libertad bajo fianza, como los delitos mayores violentos. También se puede negar la fianza para delitos menores si se cree que hay un riesgo alto de que la persona no comparezca ante el tribunal en el futuro o si ya hay cargos en su contra por falta de comparecencia.

En el contexto de un juzgado, se encuentran los equipos rivales de los fiscales (a veces llamados fiscales del estado o del distrito) y los abogados defensores penalistas. Ambas partes pueden llamar testigos para que declaren sobre los méritos de sus respectivos argumentos. Estos testigos pueden ser sometidos a un contrainterrogatorio por parte del equipo contrario y después a un segundo interrogatorio. El juez dirige los procedimientos en el tribunal y, en el caso de los juicios con jurado, preside sobre los miembros del jurado, les da instrucciones y les advierte sobre las faltas de conducta.

Si el acusado es declarado culpable, interviene el sistema penal. Esto puede implicar la participación de agentes penitenciarios o guardias de prisión en caso de encarcelamiento o agentes de condena condicional si ésa fue la sentencia. Las personas que sean encarceladas pueden obtener su libertad de manera anticipada si mantienen buen comportamiento en prisión y obtienen un dictamen favorable de la junta de libertad condicional. En ese caso, tendrán que dar informes periódicos a un agente de libertad condicional durante cierto tiempo. Si no respetan las condiciones de la libertad condicional, los convictos liberados pueden regresar a prisión.

Posibles resultados del proceso penal

El resultado de un caso penal depende de muchos factores, que incluyen la solidez de la evidencia, la credibilidad de los testigos, la validez de los procedimientos del tribunal y la policía, y las habilidades y la presentación de los abogados contrarios. A continuación se presentan algunos resultados probables.

  • Una investigación penal termina sin que se detenga ningún sospechoso.
  • Se detiene a un sospechoso y éste se declara culpable, a menudo de un cargo menor para recibir una condena menos severa.
  • Se desestiman los cargos en cierto momento del proceso legal debido a obtenciones ilegales de pruebas, violaciones de la cadena de evidencia o fallas de procedimiento en el tribunal que hacen que el enjuiciamiento sea difícil o imposible.
  • El acusado es juzgado y absuelto por un juez o jurado.
  • El acusado es declarado culpable por el juez o jurado y lo condenan a pasar tiempo en prisión, le imponen multas, le asignan servicio comunitario o condena condicional, o se determina una combinación de las anteriores.

Dado que muchos factores entran en juego después de la detención de una persona, los elementos básicos del derecho penal en realidad son muy complejos y es mejor dejarlos en manos de un abogado defensor con experiencia.

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Louis A. Kleiman,
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