Testamentos: un resumen

Los testamentos son documentos legales que establecen cómo se distribuirán los bienes de una persona luego de su fallecimiento. También pueden contener otras disposiciones, como por ejemplo lla designación de un tutor para los hijos menores del testador si no hay padres sobrevivientes. La persona que realiza el testamento se denomina testador y debe seguir los requisitos legales que exigen las leyes de cada estado.

Requisitos legales de los testamentos

Si bien cada estado tiene sus propias leyes respecto de la validez de un testamento, las variaciones en su mayoría son mínimas. Algunos requisitos comunes son los siguientes:

Capacidad del testador

En general, la persona tiene que tener al menos 18 años para crear un testamento válido. Sin embargo, algunos estados tienen excepciones para las personas menores si están casadas o en las Fuerzas Armadas. Además, el testador debe estar en su "sano juicio". Esto generalmente implica que el testador debe tener conocimiento de que está haciendo un testamento, de los efectos que tendrá el documento, la naturaleza del bien que cubre y las partes que se beneficiarán. El requisito de estar en su “sano juicio” es la base de muchas impugnaciones de testamentos.

Disposición de bienes

El testamento debe establecer al menos una disposición respecto de quién tiene derecho a heredar bienes.

Declaración

El testador debe declarar que el documento es su última voluntad y testamento. En los testamentos escritos, se suele incluir una disposición a tal efecto. No obstante, algunos estados también exigen que el testador se manifieste verbalmente que el documento es su última voluntad y testamento frente a los testigos.

Escrituración

La mayoría de los estados exigen que el testamento conste por escrito. Algunos estados permiten los testamentos orales, pero solo en circunstancias muy específicas.

Firma

El testamento debe estar firmado por el testador. Sin embargo, si el testador está físicamente imposibilitado de hacerlo, algunos estados permiten que el documento esté firmado por un testigo.

Presencia de testigos

La mayoría de los estados exigen que la firma del testamento esos presenciada por al menos dos testigos y que esos testigos tengan al menos 18 años. Algunos estados exigen que los testigos sean desinteresados, lo que significa que no deben tener derecho a beneficiarse del testamento. Dado que pueden ser citados luego para testificar sobre sus firmas y la capacidad del testador, muchos testigos presentan una declaración jurada a tal efecto en el momento de firmar el testamento.

Ejecución

El testamento debe contener una disposición que diga dónde se firmó, la fecha en que se firmó y que se firmó en presencia de testigos.

Revisión y modificación de un testamento

Puede que los testadores quieran revisar sus testamentos en diferentes momentos de su vida para asegurarse de que el documento comunique correctamente sus deseos. Por ejemplo, el testador puede desear agregar o quitar herederos en caso de un matrimonio posterior o el nacimiento de un hijo o nombrar a un nuevo albacea en caso de fallecimiento del albacea actual. Esto se puede hacer de varias maneras.

Una forma de modificar el testamento es revocándolo completamente. Para ello, el testador debe escribir "revocado" en el testamento, romperlo, quemarlo, destruirlo o demostrar de cualquier otro modo su intención de revocarlo. 

Otra manera de modificar un testamento es enmendándolo. La enmienda se denomina codicilio, y se suele utilizar para hacer pequeños cambios en el testamento, como quién heredará un bien específico. Los codicilios deben prepararse y otorgarse conforme a las mismas leyes estatales que se aplican a los testamentos.

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