Testamentos: un resumen sobre lo que debe saber

Los testamentos son documentos legales que establecen cómo se distribuirán los bienes de una persona luego de su fallecimiento. También pueden contener otras disposiciones legales como la designación de un tutor para los hijos menores del testador si no hay padres sobrevivientes.

La persona que realiza el testamento se denomina testador y debe seguir los requisitos legales que exigen las leyes de cada estado. Un individuo puede optar por hacer su propio testamento o solicitar los servicios de un abogado, pero lo más importante es dejar un testamento bien ejecutado y válido, morir sin un testamento también representa un riesgo para sus bienes y su familia.

Requisitos legales de los testamentos

Si bien cada estado tiene sus propias leyes con respecto de la validez de un testamento, las variaciones en su mayoría son mínimas. Los requisitos comunes son los siguientes:

  • Capacidad del testador: La persona tiene que tener al menos 18 años para crear un testamento válido. Algunos estados tienen excepciones para las personas menores si están casadas o en las Fuerzas Armadas. Además, el testador debe estar en su “sano juicio”. Esto implica que debe tener conocimiento de que está haciendo un testamento, de los efectos que tendrá el documento, la naturaleza del bien que cubre y las partes que se beneficiarán. El cuestionamiento del requisito de estar en su “sano juicio” es la base de muchas impugnaciones de testamentos.
  • Disposición de bienes: El testamento debe establecer al menos una decisión con respecto a quién tiene derecho a heredar bienes.
  • Declaración: El testador debe declarar que el documento es su última voluntad y testamento. En los testamentos escritos a mano, se suele incluir una cláusula para tal efecto. Incluso, algunos estados exigen que el testador se manifieste verbalmente diciendo que el documento es su última voluntad y testamento frente a testigos.
  • Escritura: La mayoría de los estados exigen que el testamento conste por escrito. Pocos estados permiten los testamentos orales, y solo en circunstancias muy específicas.
  • Firma: El testamento debe estar firmado por el testador. Si el testador está físicamente imposibilitado para hacerlo, algunos estados permiten que el documento esté firmado por un testigo.
  • Presencia de testigos: La mayoría de los estados exigen que la firma del testamento sea presenciada por al menos dos testigos y que esos testigos tengan mínimo 18 años. Otros estados exigen que los testigos sean desinteresados, lo que significa que no deben tener derecho a beneficiarse del testamento. Y debido a que podrían ser citados luego para verificar sus firmas y la capacidad del testador, muchos testigos deben presentan una declaración jurada al momento de firmar el testamento.
  • Ejecución: El testamento debe contener una disposición que diga dónde se firmó, la fecha en que se firmó y que se firmó en presencia de testigos.

Revisión y modificación de un testamento

Los testadores pueden revisar sus testamentos en diferentes momentos de su vida para asegurarse de que el documento comunique correctamente sus deseos. Por ejemplo, el testador puede desear agregar o quitar herederos en caso de un matrimonio posterior, o el nacimiento de un hijo, o nombrar a un nuevo albacea en caso del fallecimiento del albacea actual. Esto se puede hacer de varias maneras:

  • Revocación: Una forma para modificar el testamento es dejándolo sin efecto completamente. Para ello, el testador debe escribir “revocado” en el testamento, romperlo, quemarlo, destruirlo o demostrar de cualquier otro modo su intención de eliminarlo.
  • Enmienda: Otra manera para cambiar un testamento es añadiendo correcciones. La enmienda se denomina “codicilo”, y se suele utilizar para hacer pequeños cambios en el testamento, como quién heredará un bien específico. Las revisiones deben prepararse y otorgarse conforme a las mismas leyes estatales que se aplican a los testamentos.

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