Procedimiento criminal

Preguntas frecuentes sobre el procedimiento penal en Estados Unidos

Revisado por Joseph Fawbush, Esq. | Última actualización 22 de febrero de 2023

A continuación le presentamos una selección de preguntas y respuestas que le ayudarán a entender mejor cómo es el proceso penal en los Estados Unidos.

Fui acusado de un delito, ¿tengo derecho a un abogado?

La Constitución de los Estados Unidos en su Sexta Enmienda otorga el derecho a todos los individuos acusados de un delito de contar con representación legal.

Si usted no puede pagar un abogado defensor, el tribunal le proporcionará asistencia legal siempre que enfrente cargos penales y esté detenido (en prisión). Tiene derecho a un abogado designado por el tribunal, incluso si su sentencia resulta en una multa en lugar de ir a la cárcel. Tampoco importa la duración del encarcelamiento, o si ya está bajo custodia o pasó tiempo en prisión.

No tiene derecho a un abogado pagado por el estado en casos de delitos menores, que no conllevan reclusión, como las infracciones de tránsito; pero usted puede buscar su propio abogado y pagarlo.

¿Puedo representarme a mí mismo en la corte?

Si el tribunal determina que usted es competente, es posible que pueda representarse a sí mismo. El tribunal tomará en cuenta si usted entiende los procedimientos, así como su edad y nivel de educación.

No obstante, representarse a sí mismo no es recomendable, especialemente cuando se trata de delitos graves (felonías).

Busque un abogado que hable español que pueda ayudarle.

¿Qué es un gran jurado (grand jury)?

Un gran jurado está conformado por 16 a 23 ciudadanos convocados para evaluar si existe causa probable para acusar formalmente de un delito a una persona, y si debe ser juzgada.

El gran jurado también investiga e informa sobre cualquier condición que implique o tienda a promover la actividad delictiva.

¿Qué es un acuerdo de culpabilidad (plea bargain)?

“Plea bargain” se refiere a un acuerdo de declaración de culpabilidad entre el fiscal y el acusado para resolver la causa penal. Simplemente ocurre cuando el acusado se declara culpable, o no impugna los cargos a cambio de algún arreglo con el fiscal sobre la sentencia.

Por ejemplo, el fiscal podría aceptar presentar cargos por un delito menor o desestimar algunas de las acusaciones a cambio de una declaración de culpabilidad. La mayoría de los casos penales se resuelven con acuerdos.

¿Cuáles son mis opciones después de la lectura de cargos?

Por lo general, después de la lectura de cargos, usted se reunirá con el abogado designado por el tribunal o con su abogado particular para elaborar su estrategia de defensa.

Tendrá aproximadamente un mes antes de su próxima presentación en el tribunal. En esa comparecencia, usted puede llegar a un acuerdo de culpabilidad con el fiscal o, de lo contrario, comenzarán los trámites para realizar el juicio.

¿Cómo son los juicios en Estados Unidos?

Los juicios en los Estados Unidos tienen varias etapas que van desde la elección del jurado, a menos que el imputado y su defensa decidan tener un juicio sin jurado, hasta el veredicto. El juez o el jurado evaluará la evidencia para decidir si el acusado es culpable.

¿Cómo es un juicio por jurado (jury trial)?

Durante un juicio con jurado, los miembros deliberan y deciden cualquier cuestión en disputa. El juez determina todas las cuestiones de hecho.

Por lo general, en una causa penal el jurado se compene de 12 miembros; y son seleccionados mediante un proceso llamado “voir dire”. Esto significa que el juez y las partes interrogan a los posibles miembros para determinar su imparcialidad y opiniones.

Los jurados suelen estar presentes en los juicios penales.

¿Cómo es un juicio sin jurado (bench trial)?

Durante este proceso, el papel de jurado es asumido por el juez y es quien toma la decisión final.

Este tipo de juicio sin jurado es más común para las demandas civiles; sin embargo, un acusado penal también puede acordar un juicio de este tipo.

¿Qué es un jurado sin veredicto (hung jury)?

Cuando el jurado no llega a un acuerdo o veredicto unánime, se dice que el jurado está “colgado” (“hung” en inglés).

La cantidad de votos a favor que debe haber para lograr un veredicto determinado varía según las leyes estatales e incluso puede depender del tipo de juicio.

Si no hay veredicto, el juez les pedirá a los miembros del jurado que deliberen nuevamente. No obstante, cuando existe una fuerte diferencia de opiniones entre los miembros, el juez puede declarar el juicio “nulo”. Si el juicio es nulo, el caso se puede desestimar o empezar de nuevo.

¿Quién puede ser un juez?

Un juez es el encargado de presidir un tribunal de justicia; para poder ser juez, este profesional debe haber ejercido el derecho por una cantidad suficiente de años antes de ser elegido o nombrado juez para precidir un juicio.

A veces, un abogado puede cumplir la función de juez en asuntos administrativos o de menor importancia.

¿Puede cualquier persona presenciar un juicio?

Generalmente, sí. La mayoría de los juicios están abiertos al público porque la Sexta Enmienda de la Constitución de los Estados Unidos establece el derecho a un juicio público.

En raras ocasiones, si el gobierno demuestra una buena razón, un juicio puede ser cerrado. Por ejemplo, cuando es necesario proteger la seguridad o privacidad de las víctimas y testigos; o en los casos de explotación sexual y pornografía, crimen organizado y casos con información sensible como espionaje o secretos comerciales.

La presencia de niños involucrados también puede ser motivo para un juicio cerrado, excepto cuando el menor está siendo juzgado como adulto.

¿Qué es un taquígrafo o transcriptor judicial (court reporter)?

El taquígrafo se encarga de transcribir o tomar nota de cada testimonio, argumento y fallo que tengan lugar en la sala del tribunal.

El documento que elabora se denomina transcripción y es importante para futuros procesos de apelación.

¿Qué es la audiencia de sentencia?

Salvo en el caso de delitos menores, en una audiencia se anuncia la condena o sanción.

La ley le otorga al juez una amplia flexibilidad para decidir cuál podría ser la pena impuesta al acusado. Las circunstancias relacionadas con el acusado pueden ser tan importantes como la gravedad del delito, al momento de determinar qué sanción deberá cumplir.

La sentencia es impuesta luego de que el juez o el jurado haya dictado el veredicto. En la audiencia de sentencia, tanto la fiscalía como la defensa tienen la oportunidad de presentar pruebas, testimonios y recomendaciones sobre la condena para consideración del juez.

El juez tiene la libertad de rechazar estas recomendaciones, aun cuando el fiscal y el abogado defensor hayan acordado una pena como parte de un acuerdo de culpabilidad.

¿Qué puedo hacer si pierdo mi juicio?

Si usted pierde un juicio porque hubo un error legal, en el procedimiento o en la presentación de los hechos, usted puede apelar ante un tribunal superior.

No se puede apelar siempre; esto depende del tipo de caso.

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