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Niños migrantes: tratamiento legal, derechos y beneficios

En los últimos diez años los Estados Unidos ha experimentado un aumento vertiginoso en el número de niños migrantes o menores extranjeros, que cruzan la frontera no acompañados, desde México y centroamérica, específicamente de Honduras, Guatemala y El Salvador.

Centenares de familias y menores de edad solos se encaminan hacia la frontera sur estadounidense, para escapar del horror de la violencia de sus países incitada por las pandillas. Ser un niño sin recursos económicos en estos países centroamericanos no es fácil. Allí la influencia de las pandillas es extrema y muchos menores no pueden evitar ser reclutados por estos grupos violentos.

En vista de ello, niños menores de edad huyen de sus países de origen hacia los EE. UU., con o sin la supervisión de un adulto, y ademá corren el riesgo de ser víctimas de otros delitos, como abuso o tráfico de personas. En este artículo encontrará la siguiente información.

De acuerdo con la ley de inmigración, cuando la patrulla fronteriza del Departamento de Seguridad Nacional (DHS, por su sigla en inglés) detiene a menores extranjeros no acompañados mientras cruzan la frontera hacia los Estados Unidos, luego los entregan a la Oficina de Reubicación de Refugiados (Office of Refugee Resettlement, ORR, por su sigla en inglés).

Este programa forma parte del Departamento de Salud y Servicios Humanos (HHS, por sus siglas en inglés), la agencia federal del gobierno de los EE. UU. que inmediatamente asume la custodia y cuidado de los niños migrantes. 

Un menor de edad extranjero no acompañado (Unaccompanied Alien Child, UAC, por sus siglas en ingles), es definido como un niño que cumple las siguientes características.

  • No tiene un estatus legal en los Estados Unidos.
  • Tiene menos de 18 años.
  • No posee un padre o guardián legal en los Estados Unidos.
  • No tiene un padre o guardián legal disponible para proveerle cuidado y custodia física.

Hasta el 16 de septiembre de año 2019, la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de Estados Unidos había detenido y transferido a más de 67 mil menores no acompañados, a la oficina para la reubicación de refugiados, un número récord en ese momento para los Estados Unidos. Y hasta el 31 de marzo del año 2021, había 12 mil 900 niños bajo los cuidados de HHS.

Durante el gobierno del presidente Biden se ha reducido la cifra y han reubicado a los niños inmigrantes sin compañía e indocumentados con más rapidez. Pero aún el problema persiste.

La ORR dispone de varios centros de acogida donde los niños migrantes residen mientras se determina su destino permanente.

La situación de estos menores extranjeros no acompañados es complicada, en un comienzo salen de sus países huyendo de la violencia y luego llegan a otro donde son detenidos, y en ocasiones separados de sus padres. Algunos son niños tan jóvenes que simplemente no entienden la situación.

El acuerdo Flores de 1997: cómo proceder con menores migrantes

Este arreglo determina las reglas y procedimientos legales para tratar a los niños migrantes menores de edad, que cruzan la frontera hacia los Estados Unidos, con o sin sus padres y que están bajo custodia del gobierno.

Se llamó Flores en referencia al caso legal de Jenny Lissette Flores, una niña de 15 años de El Salvador, quien cruzó la frontera hacia los Estados Unidos para reunirse con su tía. Jenny fue detenida, examinada físicamente y remitida a un centro de detención juvenil.

La oficina de inmigración no pudo conceder la custodia a su tía porque no estaban autorizados a entregarla a un tercero. American Civil Liberties Union solicitó una demanda colectiva en nombre de Jenny, y otros menores, y como producto de esta iniciativa surgió el acuerdo Flores en 1997.

Este arreglo exige a las oficinas del gobierno, que tienen en custodia a niños migrantes, sigan los siguientes pasos.

  • Proveer cuidado físico, comida, ropa, atención médica y dental, medicinas, educación, ayuda para identificar a familiares inmediatos en los Estados Unidos, servicio de comunicación de acuerdo con el lenguaje del niño, enseñanza del idioma inglés, recreación, entretenimiento, coordinación de visitas y contacto con sus familiares y apoyo para la reunificación de las familias.
  • Albergar a los niños migrantes en un centro con comodidades; por ejemplo, con camas, abrigo, temperatura adecuada, limpio y seguro.
  • Tener acceso a ayuda legal y sus casos deben ser atendidos por la corte de su distrito.
  • Entregar rápidamente a los menores a sus padres, familiares inmediatos o institución legal para su acogida en los Estados Unidos.

Separación de familias: cómo encontrar ayuda legal

En abril del año 2018 la administración del expresidente Donald Trump hizo oficial la política de “cero tolerancia” para los inmigrantes indocumentados que cruzaban la frontera hacia los Estados Unidos; es decir, que si alguien traspasaba la frontera ilegalmente podía ser arrestado por la patrulla fronteriza y acusado de una acción criminal y no civil como se hacía antes.

Esta práctica trajo la separación de muchas familias, porque los padres arrestados eran llevados a centros de detención para adultos para ser procesados legalmente por su delito, y sus niños eran llevados a los centros de ORR. Y entonces pasaban automáticamente a formar parte del programa de menores migrantes no acompañados.

En consecuencia, miles de familias fueron separadas y el número de niños migrantes que llegó a los centros de ORR se incrementó a niveles históricos.

Establecer la cantidad exacta de familias separadas ha sido tarea complicada, pero se estima que más de 2 mil 400 familias fueron apartadas desde la implementación de la política de “cero tolerancia”.

Activistas a favor de los derechos humanos y de los niños migrantes, abogados de inmigración y la prensa empezaron a denunciar irregularidades con respecto a estos niños inmigrantes menores de edad. En junio del año 2018, luego de mucha presión política y social, el gobierno del expresidente Trump firmó la cancelación del programa. Luego la juez Dana Sabraw de la corte del Distrito del Sur de California ordenó la reunificación de las familias en un periodo no mayor de seis meses.

Se supone que desde junio del año 2018 no debería ocurrir la separación de más familias, solo en casos específicos amparados bajo la ley, pero la realidad es otra.

Según la ley, los menores a cargo de los centros de ORR tienen derecho a tener representación legal. Incluso muchos de estos niños califican para obtener algún beneficio de inmigración del gobierno estadounidense que los ayude a permanecer en el país. A continuación algunos programas disponibles.

  • Solicitar asilo.
  • Visa para menores víctimas de abuso, negligencia o abandono por parte de sus padres o guardián legal.
  • Visa para víctimas de tráfico o algún tipo de crimen.
  • Ajuste de estatus legal migratorio, si tienen algún familiar que sea ciudadano o residente legal en los Estados Unidos y le sirva de patrocinador.

Pero la mayoría de los niños migrantes detenidos no saben sobre estos beneficios, y a veces han ido a la corte solos sin representación legal. Por esta razón un alto porcentaje de menores migrantes son deportados a su país de origen.

Es importante saber que, si un menor no puede pagar por un abogado, puede disponer de un asesor legal sin costo, considere las siguientes opciones.

Y si usted es familiar o amigo de un menor de edad que está en algún centro de ORR que necesita ayuda legal, y no sabe qué debe hacer o no puede pagar los honorarios de un abogado, también puede recurrir a los abogados de inmigración de oficio. Incluso puede buscar a un abogado de inmigración con consulta gratis y preguntar sus opciones para recibir asesoría.

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