Derecho laboral y de empleo

En qué consiste la Ley de Ausencia Familiar y Médica en Estados Unidos

Por Mairim Gomez | Revisado por Camila Laval, JD | Última actualización 16 de septiembre de 2023

La Ley de Licencia Familiar y Médica (Family and Medical Leave Act, FMLA en inglés) es una ley federal que permite a los empleados que califican tomarse un permiso de trabajo por un determinado período de tiempo para encargarse de ciertas necesidades familiares o médicas.

¿Quiere saber si califica para los beneficios de FMLA? ¿Su puesto de trabajo se pone en riesgo? ¿Cómo es el proceso para solicitar un permiso? De inmediato, le respondemos esas y otras preguntas para ayudarle a comprender cuáles son sus derechos y responsabilidades según esta ley federal.

¿Cuáles son los beneficios de FMLA?

Si está enfermo o necesita atender un familiar, pero le preocupa perder su trabajo si no se presenta, esta ley le ampara. La Ley de Ausencia Familiar y Médica le permite priorizar su salud y la de su familia mientras protege su trabajo.

La FMLA garantiza a los empleados elegibles hasta 12 semanas de licencia no remunerada cada año sin poner en riesgo su empleo.

Requiere que los empleadores cubiertos por la ley mantengan los beneficios de salud para los trabajadores elegibles. Es decir, si un empleador brinda seguro médico, debe mantener la cobertura del empleado ausente bajo la FMLA en los mismos términos como si estuviera activo.

¿A cuáles empleadores se aplica la FMLA?

No todos los empleadores están obligados a brindar a sus empleados la posibilidad de tomarse períodos de ausencia médica o familiar. Para los empleadores privados, la FMLA se aplica sólo a aquellos con 50 o más empleados durante al menos 20 semanas laborales durante el año actual o el anterior.

En cuanto a las agencias públicas, todas deben seguir las reglas de la FMLA, incluidos los empleadores estatales, federales y locales, así como las escuelas.

La norma de “50 o más empleados” aplica a todas las personas de la nómina de pago del empleador:

  • empleados a tiempo completo
  • empleados a medio tiempo,
  • empleados con licencia aprobada
  • empleados temporales o suplentes.

¿Quién califica para los beneficios de FMLA?

Si trabaja en una agencia gubernamental o una empresa con al menos 50 empleados puede ser elegible para tomar hasta 12 semanas de licencia por necesidades familiares o médicas.

Para estar cubierto debe:

  • trabajar para un empleador calificado;
  • haber trabajado 1 250 horas durante los 12 meses anteriores al inicio del permiso;
  • trabajar en un lugar donde el empleador tiene 50 o más empleados dentro de un radio de 75 millas;
  • haber trabajado para el empleador durante 12 meses.

No es necesario que los 12 meses de empleo sean consecutivos para que el empleado califique para la licencia FMLA.

¿Qué tipo de situaciones califican para la licencia FMLA?

Los empleadores cubiertos deben otorgar licencia FMLA a un empleado elegible por una o más de las siguientes razones:

  • El nacimiento de un hijo y para vincularse con el recién nacido.
  • Adopción o cuidado de un niño (“foster care”, en inglés) y para vincularse con el niño.
  • Para cuidar a un familiar directo (cónyuge, hijo o padre, pero no a un padre político) con una condición de salud grave.
  • Licencia médica para atención de una condición de salud del empleado.
  • Exigencias calificadas que surjan del hecho de que el cónyuge, hijo, o padre del empleado esté en servicio activo o haya sido llamado al servicio activo como miembro de la Guardia Nacional, la Reserva o las Fuerzas Armadas regulares.

La FMLA también permite a los empleados elegibles tomar hasta 26 semanas laborales de licencia no remunerada y con protección laboral en un “período único de 12 meses” para cuidar a un miembro del servicio con una lesión o enfermedad grave.

¿Qué se considera una condición de salud grave?

Las condiciones de salud graves más comunes que califican para la licencia FMLA son:

  • Condiciones que requieren pasar la noche en un hospital u otro centro de atención médica;
  • Condiciones que lo incapacitan a usted o a un miembro de la familia durante más de tres días consecutivos y tener tratamiento continuo.
  • Condiciones crónicas que causan períodos ocasionales en los que usted o un miembro de su familia están incapacitados y requieren tratamiento médico por parte de un proveedor de atención médica al menos dos veces al año.
  • Embarazo y situaciones vinculadas (citas médicas prenatales e incapacidad debido a náuseas matutinas, entre otras).

¿Qué período de ausencia se permite?

Un empleador cubierto debe permitirles a los empleados calificados un período de ausencia máximo de doce semanas. El período de ausencia puede ser no remunerado, pero puede combinarse con un período de ausencia remunerado, si aplica en su empresa.

¿Cuánto me pagan durante mi FMLA?

La FMLA no establece ningún tipo de licencia remunerada. Sin embargo, un empleado puede optar por utilizar la licencia remunerada que haya acumulado, si le aplica según su contrato o leyes estatales. Los empleadores también pueden exigir que un empleado utilice la licencia remunerada como parte de la licencia FMLA, siempre que el empleador le notifique adecuadamente al empleado.

¿Con cuánto tiempo de anticipación debo avisar a mi empleador?

Siempre es una buena idea avisar a su empleador con anticipación sobre la licencia FMLA. Si va a usar una licencia FMLA debe notificarlo con 30 días de anticipación siempre que la situación sea previsible y la notificación sea factible. Si la licencia es previsible con menos de 30 días de anticipación, el empleado debe notificarlo a su lugar de trabajo tan pronto como sea posible.

Cuando la necesidad de la licencia no es previsible, el empleado debe notificar al empleador tan pronto como sea posible. Es probable que se solicite una certificación médica.

¿Qué debo esperar a mi regreso al trabajo?

Cuando un empleado regresa de un período de ausencia que le ha sido otorgado en virtud de la FMLA, debe regresar a su antiguo puesto o a un puesto equivalente con remuneración, prestaciones y demás términos de empleo comparables.

Tomarse un período de ausencia no puede generar la pérdida de prestaciones a las cuales el empleado tenía derecho antes del período de ausencia. Tampoco puede usarse esa licencia en contra del empleado en el marco de una política de asistencia “sin ausencias”.

¿Puedo perder mi trabajo si tomo una licencia FMLA?

No, pero hay algunas excepciones. Los empleadores no pueden interferir con los derechos conferidos por la FMLA ni pueden utilizar la licencia FMLA como un factor negativo en cualquier decisión laboral, como ascensos o despidos.

Sin embargo, en ocasiones, los empleadores pueden negar la reincorporación a ciertos trabajadores asalariados altamente remunerados, considerados como empleados “clave” si el hecho de regresar genera un daño económico grave e importante para el empleador.

Un empleado “clave” se define como un empleado asalariado que se encuentra dentro del diez por ciento de empleados mejor pagados en un radio de setenta y cinco millas.

El empleador debe notificarle al empleado que es un empleado clave cuando notifica su intención de tomarse un período de ausencia. De igual forma, debe notificar al empleado si decide negar su reincorporación.

¿Puede el empleador saber el diagnóstico?

No. Un empleador puede solicitarle que proporcione algún tipo de certificación médica de su condición médica grave, pero usted no tiene que proporcionar registros médicos ni diagnósticos a su empleador.

¿Qué pasa con mis vacaciones si estoy con licencia médica?

La licencia FMLA es una licencia no remunerada. Sin embargo, los trabajadores pueden optar por sustituir el tiempo personal, tiempo libre, vacaciones o enfermedad remunerado acumulado por la licencia FMLA. Los empleadores también podrían exigirles que lo hagan.

Las empresas privadas establecen sus propias reglas internas sobre beneficios y tiempo de licencia con goce de sueldo. Si la empresa tiene días de licencia por enfermedad y vacaciones en una misma categoría (llamado personal time off o PTO), podría ser que su licencia médica se reste de sus días de vacaciones. Converse con su departamento de recursos humanos para tener más información y aclarar sus dudas.

Mi empleador se ha negado a conceder mi solicitud de permiso. ¿Puede hacer eso?

Si su empleador está cubierto por la FMLA y usted es un empleado elegible según el estatuto, entonces su empleador no puede rechazar su solicitud siempre que cumpla con los requisitos de notificación y no haya agotado su licencia para los días correspondientes.

¿Qué dicen las leyes estatales sobre licencias por enfermedad?

Diversos estados tienen leyes similares que brindan cobertura adicional a la estipulada en la FMLA. Otros, por el contrario, no tienen ningún tipo de estatuto sobre permisos de trabajo.

Washington D. C., por ejemplo, cuenta con su propia ley de licencia por enfermedad remunerada. Los días de ausencia por horas trabajadas se basan en el número de empleados de la empresa. Por ejemplo, los empleadores con más de 100 trabajadores deben proporcionar a cada empleado hasta un máximo de 7 días de licencia por año en base a las horas de trabajo.

En California, el seguro de Licencia Familiar Pagada proporciona a un empleado calificado alrededor del 60 al 70 por ciento (dependiendo del ingreso) de los salarios ganados de cinco a 18 meses antes de la fecha de inicio de su reclamo. Se contemplan hasta 8 semanas de ausencia dentro de cualquier período de 12 meses.

Florida, por otro lado, forma parte de los estados sin leyes generales sobre licencia familiar y médica, así que se rige por la FMLA.

Ayuda legal con los derechos que establece la FMLA

La Ley de Ausencia Familiar y Médica (y las leyes estatales similares) pueden ser de gran ayuda para los empleados que deban atender a sus seres queridos por algún problema de salud o el nacimiento de un hijo y que, a su vez, necesiten asegurar su puesto de trabajo.

En el sitio web de la División de Horas y Salarios (WHD, por sus siglas en inglés) del Departamento de Trabajo de EE. UU. puede encontrar más información sobre esta y otras leyes.

Si tiene dudas sobre lo que establece la FMLA o considera que no se han respetado sus derechos, puede comunicarse con un abogado con experiencia en derechos de los empleados de su área para analizar sus opciones.

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