Requisitos legales para los momentos de almuerzo y descanso

La ley federal no requiere que los empleadores proporcionen momentos para almuerzo o descanso. Sin embargo, regula cómo deben proporcionarse los periodos de interrupción del trabajo y cómo deben pagarse si es que se proporcionan. Además, con frecuencia, la ley estatal proporciona protecciones adicionales a los empleados acerca de dichos períodos y establece ciertos requisitos.

La mayoría de las reglamentaciones federales acerca de los períodos de descanso deriva de la ley sobre estándares de trabajo justo (FLSA, por sus siglas en inglés). Esta ley deja fuera a muchos trabajadores de cuello blanco, tales como ejecutivos o representantes de ventas, creativos, porgramadores computacionales, etc. La FLSA se aplica a todos los empleadores en áreas definidas, independientemente del número de empleados con que cuenten.

Existen excepciones especiales a esta regla para algunas situaciones y profesiones. Por ejemplo, a los pilotos de aerolíneas, se les otorga un tiempo de descanso definido. A los niños que desempeñan labores agrícolas también se les da un mayor tiempo de descanso.

Períodos de suspensión breves

Cuando los empleadores ofrecen periodos de descanso breves (5 a 20 minutos), la ley requiere que paguen por estos periodos. Se les considera periodos de trabajo y cuentan para los cálculos de salarios y horas extras.

Se permite a los empleadores castigar o descontar los salarios de los trabajadores que tomen estos períodos de interrupción del trabajo sin autorización. El trabajador también puede ser sancionado por tomar un periodo de interrupción más largo que el autorizado. El tiempo de interrupción extra no autorizado no debe ser contado como tiempo trabajado. Sin embargo, el empleador debe explicar previamente que la interrupción de trabajo no autorizada tendrá como consecuencia una sanción o pérdida de salario.

Aunque la ley federal no exige interrupciones al trabajo, requiere que los empleadores proporcionen cuartos de baño e impide a los empleadores que dificulten el uso de los cuartos de baño por parte de los trabajadores.

Interrupciones del trabajo para comer

Los periodos largos para comer no son considerados tiempos de trabajo. La ley federal declara que los empleadores no pueden exigir que sus empleados trabajen durante las interrupciones del trabajo dedicadas para comer. Por ejemplo, si se interrumpe a un empleado por tareas de trabajo o llamadas de teléfono y no puede tomar el tiempo completo de la interrupción para comer, debe pagarse al empleado ese tiempo. Se permite a los empleados dejar el área de trabajo, pero no necesariamente el edificio del empleador.

Existe una excepción en aquellos casos en que solamente hay un empleado para cumplir un deber. En esos casos, el empleado no tiene que ser relevado del deber durante el tiempo para comer. Sin embargo, se necesita el consentimiento del empleado. Si el empleado solicita un tiempo ininterrumpido para comer, el empleador debe proporcionárselo.

Solamente veinticuatro estados requieren que los empleadores proporcionen una interrupción del trabajo para comer durante un día completo de trabajo. Estas leyes estatales generalmente establecen una interrupción de 30 minutos.

Otros requisitos

Debe advertirse que la ley federal sobre estadounidenses con discapacidades (ADA, por sus siglas en inglés) requiere que los empleadores proporcionen una acomodación razonable para los empleados discapacitados en relación con los períodos de interrupción de las labores. Un ejemplo sería un empleado en silla de ruedas que requiere un tiempo más largo para utilizar el baño que lo que se permite normalmente. Las leyes estatales sobre discapacidad también cubren esta área. La ADA no fija normas definidas sobre lo que se entiende por “acomodación razonable” en cada caso.

Aunque los empleadores pueden requerir que sus empleados tomen periodos para descanso o alimentación, no pueden exigir que los empleados utilicen esos períodos solamente para un propósito definido. Por ejemplo, los empleadores no pueden exigir que los empleados coman durante el período del almuerzo o que vayan al baño durante el período para ir al baño.

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