Muerte culposa en los Estados Unidos

Cuando una persona muere en los Estados Unidos debido a la culpa, negligencia o mala conducta de otra, los miembros de su familia pueden presentar una demanda por muerte culposa (¨wrongful death¨ en inglés).

Los casos de muerte culposa involucran situaciones tan diversas como homicidio o una muerte en un accidente de automóvil, pasando por negligencia médica, abuso policial o ahogo en una piscina. Si hay una muerte, y se puede apuntar a un responsable del fallecimiento, podría haber un caso de muerte culposa.

Los juicios por muerte culposa son juicios civiles, no criminales. Eso es una buena noticia para los demandantes, puesto que el estándar de prueba en un caso civil es más bajo que en un caso criminal.

Si la demanda es exitosa y se logra recuperar dinero del culpable, el dinero pertenece al patrimonio del difunto. Es decir, pasará a ser parte de su herencia y se repartirá como si fuera otro bien más.

Elementos de un caso de muerte culposa

Para presentar una demanda por muerte culposa (en inglés), deben estar los siguientes elementos:

  • Muerte de un ser humano.
  • Muerte causada por negligencia o intento de matar.
  • Familiares del difunto que hayan sido dañados económicamente por la muerte.
  • Designación de un representante personal para la herencia del difunto.

Plazo para presentar una demanda por muerte culposa

Cada estado tiene sus propias reglas sobre cuándo se deben presentar las demandas por muerte culposa. Lo normal es que se den dos o tres años, pero hay estados en que solo se da un año para presentar la demanda. Como los plazos son cortos y difieren de un lugar a otro, lo mejor es consultar un abogado. Nuestro directorio de abogados expertos en muerte culposa pueden responder sus preguntas, muchos de ellos en una primera consulta gratuita.

El plazo empieza a correr desde que la persona que demanda descubre, o debiera haber descubierto, la causa de la muerte. En mayoría de los casos, la causa de muerte es evidente y el plazo empieza a correr con la muerte.

En algunos estados, si el demandante es menor de edad, el plazo para presentar la demanda por muerte culposa se cuenta desde que el demandante tenga 18 años.

Qué indemnización se puede obtener

Las leyes que regulan la indemnización en casos de muerte culposa intentan compensar los daños monetarios que han sufrido los sobrevivientes. Estos daños incluyen:

  • Apoyo económico. Por ejemplo, un hijo mantenido por su padre que trabajaba, podría pedir compensación por la parte del salario de su padre que iba a su mantención.
  • Servicios. Esto incluye los servicios que el difunto prestaba a su familia. Por ejemplo, si un padre llevaba a su hijo a clases de natación todas las semanas, la compensación deberá tener en cuenta el costo de contratar a alguien para que lleve al hijo a las clases. En casos de un padre o madre que no trabajaba, pero se dedicaba a las labores del hogar, la indemnización por los servicios que prestaba puede ser cuantiosa a pesar de que el difunto no recibía un salario en vida.
  • Herencia. La indemnización intenta compensar por la herencia que la familia habría recibido si la persona no hubiera muerto prematuramente. Por ejemplo, si una mujer de 30 años muere atropellada, su marido podrá pedir que lo compensen por la herencia que habría recibido si su mujer hubiese fallecido en su vejez.
  • Funeral. Se deberá indemnizar a la familia por los gastos para el funeral y entierro del difunto.
  • Interés. Todos los montos de la indemnización aumentan por el interés calculado desde la fecha de fallecimiento.

El monto de la indemnización depende de la edad, condición de salud y capacidad de generar ingresos del difunto. Por ello, por regla general, la indemnización será más grande cuando el difunto era una persona sana y que trabajaba. Las indemnizaciones cuando fallece un niño o una persona jubilada siguen reglas especiales (en inglés).

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