Amamantar en público y lactancia materna: leyes y derechos

En los Estados Unidos las madres que optan por amamantar a sus hijos tienen derechos garantizados por leyes federales y estatales. En este país los 50 estados y sus jurisdicciones asociadas ofrecen algún tipo de protección o regulación legal para la lactancia materna en sitios públicos o privados.

De igual forma, la manera como las familias decidan alimentar a sus recién nacidos es muy personal, y así también lo contemplan las protecciones de las leyes estadounidenses.

El objetivo principal de la mayoría de las leyes sobre el bienestar infantil es fomentar la buena y oportuna nutrición del menor, sin importar si una familia considera que lo mejor para su hijo es amamantarlo, o usar el método de la extracción de la leche materna, o por medio de fórmulas infantiles.

Sin embargo, el amantar en público es un tema muy polémico, porque, aunque no es un acto ilegal, es posible que un negocio privado le exija a la madre que se cubra, deje de hacerlo, o que acuda a un espacio designado para que amamante a su bebé.

Por lo tanto, para poder beneficiarse de todos sus derechos sobre cómo alimentar a su hijo es muy conveniente conocer las leyes del estado donde vive o visita.

¿Qué leyes federales protegen su derecho a amamantar?

En lo que respecta al gobierno federal existen varias leyes que respaldan el derecho de las mujeres y familias que desean usar la lactancia materna, dentro de las más importantes destacan:

Ley de Cuidado de Salud a bajo Precio (Affordable Care Act, ACA por sus siglas en inglés): El 30 de marzo de 2010, el entonces presidente Barack Obama firmó esta ley. Allí se estableció una reforma a la Ley de Normas Justas de Trabajo (FSLA, por sus siglas en ingles), y actualmente los empleadores deben:

  • Proveer un periodo de tiempo para que las madres puedan extraer la leche materna en su lugar de trabajo.
  • Ofrecer ese tiempo por un año, desde el nacimiento del bebé y cuantas veces sea necesario.
  • Acondicionar un lugar privado para la extracción de la leche, que no sea el baño.
  • La compensación por este tiempo es opcional.
  • Este mandato federal no puede ir por encima de una regla estatal que provea mejores beneficios al empleado.
  • Empleadores con menos de 50 trabajadores no están obligados a esta norma, si esto implica una inversión que no pueden costear. Sin embargo, es recomendable.

Ley de Equidad para las Madres que Amamantan (Fairness for Breastfeeding Mothers Act, en inglés) Esta ley está activa desde el mes de julio de 2019. Allí se decreta que:

  • Ciertos edificios públicos tengan un espacio destinado para la lactancia materna.
  • El espacio debe ser otro distinto a un baño y contar con normas mínimas de higiene.
  • En el área debe haber silla, mesa y conexión eléctrica.
  • Algunos edificios pueden ser excluidos de esta norma, solo si no pueden construir o adaptar una habitación para tales fines, debido al costo o por no tener suficiente espacio.

Ley de Aeropuertos Amigables para las Madres (Friendly Airports for Mothers Act, FAM por sus siglas en inglés): Originalmente, esta ley se firmó en octubre de 2018. Allí se exige que todos los aeropuertos grandes y de alto tráfico tengan para el año 2021, un lugar acondicionado para la lactancia materna y la extracción de la leche.

Pero luego, en el año 2020 se firmó una versión mejorada de FAM (en inglés), donde se incluye también a los aeropuertos de ciudades pequeñas. La versión extendida de FAM entrará en efecto en el año 2023.

FAM requiere que:

  • Los espacios de lactancia materna provistos en los aeropuertos sean privados y estén en todos los terminales.
  • Las áreas deben contar con mesa, silla, conexión eléctrica y consola para el cambio del bebé.
  • El espacio para el amamantamiento debe ser accesible para las personas con discapacidades.
  • En baños para damas y para caballeros debe haber una mesa para cambiar al bebé.

¿Es legal amamantar en público?

Si bien no hay una ley federal amplia que considere una propuesta por igual con respecto a amamantar en público, cabe destacar lo siguiente:

  • La lactancia materna es legal en lugares públicos y privados: En los 50 estados de los EE. UU., el Distrito de Columbia, Puerto Rico y las Islas Vírgenes. Todas estas jurisdicciones tienen sus propias protecciones sobre cómo proceder cuando se amamanta a un niño fuera del hogar.

Pero, debido a que las leyes tienen sus enfoques e interpretaciones únicos, este detalle trae consigo ciertas ambigüedades en los procedimientos para hacerlas cumplir.

Por ejemplo, uno de los aspectos más debatidos, es si es legal o no pedir que una madre se cubra, o prohibir la lactancia materna enfrente de clientes u otras personas, ya que algunos estados tienen leyes sobre la desnudez en espacios públicos. En este caso, es importante saber que:

  • Las siguientes jurisdicciones excluyen a la lactancia materna de la aplicación de las leyes que regulan la exposición o desnudez en público: Alaska, Arizona, Arkansas, Florida, Idaho, Illinois, Kentucky, Louisiana, Massachusetts, Michigan, Minnesota, Mississippi, Missouri, Montana, Nevada, New Hampshire, New York, North Carolina, North Dakota, Oklahoma, Pennsylvania, Rhode Island, South Carolina, South Dakota, Tennessee, Utah, Virginia, West Virginia, Washington, Wisconsin, Wyoming, el Distrito de Columbia, Puerto Rico y las Islas Vírgenes.

Otros estados tienen normas más amplias para promover la lactancia materna.

  • Los siguientes estados excusan a las madres que están amamantando de cumplir con su deber como jurado en una corte, o le permiten postponerlo: California, Colorado, Connecticut, Idaho, Illinois, Iowa, Kansas, Kentucky, Michigan, Mississippi, Missouri, Montana, Nebraska, New York, Oklahoma, Oregon, Pennsylvania, South Dakota, Utah, Virginia y Puerto Rico.
  • Los siguientes estados han desarrollado campañas muy influyentes de educación sobre la lactancia materna: California, Illinois, Minnesota, Missouri, Mississippi y Vermont.

¿Cómo le puede ayudar un abogado en un caso de discriminación por amamantar en público?

Aunque todos los estados amparan la lactancia en lugares públicos o privados, pocos tienen protecciones específicas para la madre cuando es discriminada, excluida de un lugar u hostigada por amamantar enfrente de otros.

Estos vacíos de la ley dejan mucha oportunidad para la confusión. Incluso son pocos los negocios que tienen un manual sobre cómo sus empleados deberían actuar cuando una madre alimenta a su hijo.

Por ejemplo, la mayoría de las leyes estatales declaran que la ley es efectiva “cuando la madre y el niño están autorizados a estar en el lugar” (when authorized to be). Pero no especifican, cómo actuar si el dueño o gerente de un negocio, oficina u otro lugar abierto al público no desea que la madre o el bebé estén allí. Situación también conocida como reserva de derecho a admisión.

Entonces, si una madre se niega a abandonar un lugar donde no es bienvenida o “no está autorizada a estar”, podría negarse a irse. Pero también corre el riesgo de ser acusada de algún delito, como violación de la propiedad privada.

En estos casos la consulta con un abogado es determinante. Un abogado con experiencia en derecho familiar o incluso en derechos civiles podrá orientarle sobre cómo proceder y qué oportunidades tiene para defender sus derechos.

También debe tomar en cuenta que existen otras leyes que protegen a cualquier persona contra la discriminación por diversas razones. Por ejemplo, leyes sobre derechos civiles que garantizan ciertas libertades, leyes de lesiones personales que permiten demandar por daños y prejuicios, leyes criminales sobre agresión o ataque, entre otras. Solamente un abogado le puede explicar su mejor opción.

Además, hay una amplia variedad de grupos activistas que apoyan el derecho de las madres a la lactancia materna en espacios públicos, y otras organizaciones como la Organización Mundial de la Salud y Unicef. Casi todos respaldan las denuncias con el fin de crear precedentes y cambios a las leyes.

En cualquier caso, lo mejor es conocer qué dice su estado al respecto.

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