¿Qué es la expropiación en Estados Unidos?

La expropiación o dominio eminente (“eminent domain” en inglés) se refiere al poder del gobierno de hacerse dueño de propiedad privada a través de un acto administrativo llamado expropiación y destinarla al uso público. Por ejemplo, el gobierno puede expropiar una casa para hacer lugar a un puente o carretera.

En estos casos, el propietario expropiado tiene derecho a una compensación por la pérdida del bien expropiado. Además, el gobierno debe seguir un procedimiento de expropiación regulado por la ley.

Este artículo contiene información sobre el poder de dominio eminente del gobierno y de los derechos de propiedad en casos de expropiación.

Leyes federales sobre el dominio eminente

Las leyes sobre la expropiación encuentran su origen en la “Cláusula de Expropiación” de la Quinta Enmienda de la Constitución de los Estados Unidos.

La Cláusula de Expropiación señala que no se puede tomar propiedad privada para uso público sin una compensación justa.

La Corte Suprema ha ayudado a definir los parámetros legales de las expropiaciones.

Los redactores de la Constitución eran dueños de tierras y querían ciertas garantías en contra de la tiranía. Sin embargo, también entendían que a veces era necesario expropiar tierras para el bien público. 

El ejemplo más común de dominio eminente es la expropiación de bienes inmuebles para construir autopistas.

¿Qué se considera una compensación justa?

La Constitución exige que los dueños de bienes raíces expropiados reciban una compensación justa o justiprecio.

Generalmente, la compensación justa se define como lo que se obtendría en el mercado si el dueño decidiera vender la cosa expropiada.

En algunos casos, el gobierno simplemente hace una ocupación temporal de la propiedad privada. Por ejemplo, si el gobierno está construyendo una nueva carretera, puede que use propiedad privada a través de servidumbres simplemente para llevar material de construcción de un lugar a otro, pero que no tenga interés en hacerse con la tierra de forma permanente. En esos casos, será más difícil determinar el monto de la indemnización.

¿Cómo es el procedimiento de expropiación?

Los procesos de expropiación empiezan con un plan de expansión o proyectos de mejoras por parte de la administración pública.

Una vez que se hace un catastro de qué tierras serán afectadas por el proyecto, los encargados del proyecto trabajan con sus propios tasadores para determinar el avalúo de los bienes a ser expropiados. Si los dueños de las tierras están de acuerdo con el importe de la indemnización, se hace el pago de la indemnización y el asunto termina.

Si el dueño no está de acuerdo con el precio, el poder ejecutivo empezará con un proceso de expropiación forzosa en tribunales. Muchas veces, el desacuerdo se produce pues el gobierno quiere pagar el valor fiscal que figura en los archivos de las oficinas recaudadoras o catastrales. Este valor suele ser más bajo que el de mercado. En este proceso, el dueño del bien objeto de la expropiación (frecuentemente con la ayuda de un abogado y un tasador) presentan su propio valor del bien. En casos de expropiación forzada, será el tribunal a través de una resolución judicial el que resuelva si la expropiación procede y el monto de esta.

¿Qué significa uso público?

La ley de expropiación exige que los bienes se expropien por causa de utilidad pública. Ejemplos de uso público son parques, calles u otras obras públicas.

Sin embargo, no se requiere que las personas puedan luego usar el bien expropiado. Por ejemplo, se podría expropiar una fábrica de automóviles abandonada para limpiarla de la chatarra en favor del interés público. Si bien el público no usará el terreno en que estaba la fábrica, la expropiación de todos modos sirve al interés social.

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