¿Cuál es la diferencia entre la ley sobre educación de individuos con discapacidades y la sección 504 de la ley de rehabilitación?

La Ley sobre Educación de Individuos con Discapacidades (IDEA por su sigla en inglés) es una ley federal que se aplica específicamente a las escuelas. La IDEA delinea las responsabilidades que una escuela tiene hacia un estudiante con discapacidad, y los derechos que éste tiene a recibir una educación pública y gratuita en el entorno menos restrictivo.

A fin de cumplir con la IDEA, las escuelas públicas deben identificar y evaluar a los niños con discapacidades a fin de asegurar que reciban una educación apropiada. Una vez que un niño haya sido identificado como poseedor de una discapacidad, entonces la escuela debe reunir a un equipo de profesionales con objeto de desarrollar un Plan de Educación Individualizada (IEP) que fija los objetivos educativos del niño, así como cuáles servicios recibirá a fin de alcanzar esos objetivos.

Por otra parte, la Ley de Rehabilitación es una ley federal de derechos civiles que previene la discriminación contra las personas con discapacidades en las dependencias federales apoyadas en programas apoyados federalmente, y en el empleo federal. La Sección 504 de la Ley de Rehabilitación es la disposición de la ley que específicamente previene la discriminación contra personas con discapacidades en programas fondeados por el gobierno federal, la cual incluye a las escuelas públicas.

Cada dependencia federal tiene diferentes reglamentaciones que delinean los requisitos que deben cumplirse de acuerdo con la sección 504. Por ejemplo, estas reglamentaciones requieren que los programas comúnmente reciban un fondeo federal, incluyendo a las escuelas públicas, deben proporcionar los arreglos necesarios para las personas con discapacidades, y deben ser físicamente accesibles para esta clase de personas. En el caso de las escuelas públicas, la Sección 504 requiere que los niños con discapacidades tengan un acceso a la educación en condiciones igualitarias.

A diferencia de la IDEA, la Sección 504 no requiere que las escuelas desarrollen IEPs o cualesquiera planes por escrito para los niños con discapacidades, aunque una escuela puede hacerlo si así lo elige. Dado que la sección 504 es una ley más generalizada que se aplica a dependencias y programas diversos a los de las escuelas públicas, los niños y sus padres tienen más accesos y derechos en cuanto a procedimientos bajo la IDEA que de acuerdo con la sección 504. Por ejemplo, una escuela puede desarrollar un plan de la sección 504 para un niño sin invitar a los padres a que asistan a la reunión de desarrollo. Generalmente, no es necesario que una escuela desarrolle ambos: un IEP y un plan de la sección 504 para un niño; un IEP para un niño debe cubrir cualquier aspecto de la educación del niño, y el niño tiene derecho automáticamente a las protecciones de la sección 504. Aun más, los derechos de un niño de acuerdo con la IDEA terminan cuando finaliza su escuela pública. Sin embargo, los derechos de la sección 504, continúan cubriendo al niño durante toda su vida.

También hay diferencias en cuanto a la manera como usted puede ejecutar la IDEA y la Sección 504. De alguna manera, cada Estado opera de diferente forma, pero en términos generales, usted debe cumplir ciertos procedimientos administrativos a fin de ejecutar la IDEA antes de que pueda presentar una demanda. Por ejemplo, generalmente usted debe solicitar un debido proceso de audiencia, la cual es una audiencia informal frente a un funcionario de la audiencia imparcial. En algunos estados, usted también tiene que solicitar que su dependencia educativa estatal revise su queja. Solamente una vez que usted ha cumplido con estos requisitos administrativos, podrá presentar una demanda en el tribunal estatal o federal. La Sección 504 es diferente en cuanto a que usted no tiene que cumplir con procedimiento administrativo alguno; usted puede ejecutar la Sección 504 simplemente presentando una demanda privada ante el tribunal.

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