Diferencias entre felonía, delito menor e infracción

En los Estados Unidos los delitos están clasificados en felonías, delitos menores e infracciones. La tipificación depende de la severidad del acto cometido, u omisión de lo que se debió haber hecho.

Usualmente, mientras más graves sean los cargos, más alta será la pena. Por otro lado, cada estado tiene sus propias consideraciones del grado de gravedad para caracterizar un delito dentro de una categoría u otra.

A continuación, se explican los conceptos básicos de felonía o delito grave, infracción y delito menor.

¿Qué es una felonía?

Las felonías son los delitos más graves dentro de todas las clasificaciones de violaciones contra la ley, y las penas y sentencias varían por estado. La felonía también es conocida como delito grave o delito mayor.

Una definición estándar de una felonía es cualquier delito grave sancionable con más de un año de prisión.

A diferencia de los delitos menores, las personas condenadas por felonías cumplen sus sentencias en una prisión estatal o federal, y no en una cárcel local, de la ciudad, o del condado.

Las felonías tienen procedimientos penales adicionales y el acusado tiene derecho a que el tribunal le asigne un abogado defensor si no puede pagar uno.

En algunas jurisdicciones, además, las personas solo pueden ser sujetas a cargos por felonías si ha habido una acusación por parte de un gran jurado.

Algunos ejemplos clásicos de felonías o delitos graves incluyen:

  • Delitos por abuso o tráfico de drogas
  • Asalto agravado
  • Conducta desordenada
  • Suministro de alcohol a menores
  • Crímenes violentos
  • Asesinato
  • Violación
  • Robo
  • Secuestro
  • Incendio provocado.
  • DWI DUI (en algunas circunstancias)
  • Algunos casos de violencia doméstica muy graves
  • Crímenes violentos punibles con 10 años o más, que incluya el uso de la fuerza o implique riesgo significativo por el uso de la fuerza.

Las personas condenadas por un delito grave reciben la definición de felones (felons), y si son reincidentes, entonces son castigados con mayor dureza debido a que se toman en cuenta sus antecedentes penales.

En los EE. UU. las felonías también pueden acarrear consecuencias migratorias para quienes no son ciudadanos estadunidenses. Por ejemplo, un inmigrante podría enfrentar la deportación si es acusado de felonía.

¿Qué es un delito menor?

Los delitos menores son menos graves que las felonías, pero más graves que las infracciones.

Casi siempre los delitos menores tienen multas más altas que las infracciones. Y si el delito menor resulta en una sentencia en prisión, esta podría ser por menos de un año de cárcel.

En estos casos, la sentencia de cárcel se cumple en una prisión local, de la ciudad o del condado, y no en una prisión estatal o federal (penitenciaría).

A continuación, se citan algunos ejemplos de delitos menores. Sin embargo, es recomendable consultar la ley en su estado, porque cada jurisdicción estatal define y clasifica estas ofensas de forma diferente:

  • Hurto menor
  • Prostitución
  • Intoxicación pública
  • Agresión simple
  • Conducta desordenada
  • Allanamiento de morada
  • Hurto en tiendas
  • Vandalismo
  • Manejar de manera imprudente
  • Exposición indecente o desnudez impropia
  • Posesión de cannabis para uso personal (varía según el caso)

Los delitos menores no son considerados dentro de la “ley de tres strikes” (three strikes laws) en los estados que han adoptado esta legislación. Pero las felonías muy serias sí.

Cabe destacar que un ciudadano condenado por un delito menor usualmente no pierde su derecho a votar, servir como jurado, ejercer una profesión que requiera una licencia o servir en el ejército.

¿Qué es una infracción?

Las infracciones son violaciones de la ley o reglamentos. Por lo general estos tipos de delitos son bastante leves. La mayoría de las violaciones de tránsito están en esta categoría, aunque a veces las faltas a la ley de tráfico pueden elevarse al nivel de delitos menores y mayores, según las circunstancias agravantes.

Una infracción es menos grave que un delito menor y, según el contexto, puede ser considerada como un delito o no. Cuando una persona comete una infracción usualmente recibe una multa o citación, pero no es condenada al encarcelamiento u otras sentencias más severas.

Incluso, es muy común que un abogado ayude a negociar una reducción de cargos por un delito menor hasta el nivel de una infracción para las personas sin antecedentes penales.

Estos son ejemplos comunes de infracciones:

  • Infracciones de tránsito
  • Lanzar basura a lugares públicos
  • Infracciones de navegación
  • Pescar sin licencia
  • Violaciones de permisos de construcción
  • Operar una empresa sin licencia
  • Cruzar la calle por áreas no designadas para los peatones
  • Beber bebidas alcohólicas en público (depende del estado y ciudad)
  • Perturbar la paz pública o de otros
  • Pasear a un perro sin estar atado a la correa
  • Violaciones a las reglas de los lugares de campamentos

¿Qué es un delito “wobbler”?

El derecho penal de los Estados Unidos contempla también el delito “wobbler”. Pero solo es usado por algunos estados.

“Wobbler” es una falta a la ley, pero de doble tipificación. Esto significa que a un delito se le pueden imponer cargos, bien sea por felonía o por delito menor.

Una interpretación de la palabra “wobbler” al español es algo que se mueve de un lugar a otro, pero sin dirección estable (tambalearse). Del mismo modo, un delito “wobbler” puede moverse de una categoría delictiva a otra.

Por ejemplo, un delito “wobbler” que empieza como una felonía puede ser reducido a delito menor en la sentencia, o cuando la persona haya cumplido con las condiciones de libertad condicional.

El concepto de “wobbler” solo es considerado por algunos estados. Entre ellos destacan, California, Colorado, Arizona, Texas, e Indiana porque tienen una tipificación amplia sobre delitos que pueden manejarse como “wobblers”.

¿Cómo le puede ayudar un abogado?

En cualquier situación, si un ciudadano está afrontando cargos por delitos menores o felonías es muy conveniente localizar a la brevedad posible un abogado defensor penalista.

Con respecto a las infracciones, estas las puede resolver por sí mismo, pero si hay posibles delitos agravados envueltos es mejor acudir con un abogado también.

Un abogado de defensa criminal está capacitado para negociar una declaración de culpabilidad y obtener así que los cargos sean reducidos y para representarlo exitosamente en un juicio. Incluso es común que las consultas iniciales con los abogados penalistas sean sin costo.

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