Intención Criminal (Mens Rea): El Estado Mental del Acusado

La mayoría de los delitos requiere lo que los abogados llaman "mens rea", que es simplemente una expresión en latín que significa "mente culpable". En otras palabras, lo que el acusado estaba pensando y la intención que tenía al cometer el delito tiene importancia. El elemento de mens rea permite que el sistema judicial penal diferencie entre alguien que no tenía la intención de cometer un delito y alguien que intencionalmente se dispuso a cometerlo.

[Si se lo acusa por un delito, es importante que se comuniquen con un abogado penalista de inmediato para proteger y analizar sus derechos.]

Para dar un ejemplo, imagine a dos conductores que acaban de chocar y matar a un peatón. El conductor 1 nunca vio a la persona hasta que fue demasiado tarde, hizo todo lo posible para frenar, pero no pudo hacer nada para detener el accidente y terminó matando al peatón. El conductor 1 sigue siendo responsable, pero probablemente solo deba responder ante un tribunal civil por daños económicos.

El conductor 2, por su parte, había salido en busca del peatón y, al verlo, se dirigido hacia él, piso el pedal del acelerador, se lanzó contra él y lo mató instantáneamente. El conductor 2 probablemente tenga responsabilidad penal porque tenía la intención de matar al peatón, o al menos tenía la intención de causarle lesiones corporales graves. A pesar de que el peatón muere en ambas situaciones (el resultado es el mismo), las intenciones de los dos conductores no eran las mismas y, en consecuencia, sus castigos serán sustancialmente diferentes.

Imprudente Frente a Delictivo

La imprudencia se conoce como "negligencia" en la terminología legal, y, por lo general, genera solo responsabilidad civil y no penal. Sin embargo, en algún punto la imprudencia general se convierte en algo más culposo, y algunas leyes penales han estipulado estándares de negligencia, tales como la negligencia delictiva o imprudente. Por ejemplo, puede ser simple negligencia el dejar objetos sobre su acera que provocan que un vecino se caiga y se lastime. Sin embargo, puede ser más que simple negligencia si se deja fuera una motosierra, algunos cuchillos y materiales inflamables en su acera, los que provocan lesiones graves a su vecino.

Intencional Frente a Involuntario

La conducta perjudicial deliberada es, con frecuencia, delictiva, pero la conducta perjudicial involuntaria se presenta en dos formas básicas. La primera es el "error de hecho" y la segunda es el "error de derecho".

El error de hecho significa que, a pesar de que su conducta se ajusta a la definición de un delito en un sentido objetivo (por ejemplo, vendió drogas ilícitas), no era consciente de que lo que estaba vendiendo era en verdad una droga ilícita. Por ejemplo, si le dio a alguien una bolsa llena de polvo blanco a cambio de algo de dinero y honestamente pensó que era bicarbonato de sodio, entonces está equivocado en cuanto a un hecho que es fundamental para el delito. Como resultado, es probable que falte el elemento de mens rea necesario o la intención mental necesaria en virtud de las leyes antidrogas, ya que nunca tuvo la intención de vender una droga ilícita, sino que tenía la intención de vender bicarbonato de sodio (tenga en cuenta que casi nadie creerá que usted honestamente pensó que el bicarbonato de sodio podría venderse por esa cantidad de dinero).

Sin embargo, el error de derecho casi nunca lo salvará de la responsabilidad penal. Casi todo el mundo está familiarizado con la frase de que "la ignorancia de la ley no es excusa", y esa es exactamente la forma en que lo ve la ley. Tal vez en el ejemplo anterior sabía que lo que estaba vendiendo era cocaína, pero honestamente pensó que era legal hacerlo. No importa. Puede parecer un poco injusto que la persona que era tan tonta como para creer que el polvo blanco era bicarbonato de sodio quede libre y que la persona bien intencionada que en verdad pensaba que era legal vender cocaína vaya a prisión. La justificación de no tener margen para la ignorancia de la ley se basa en que permitir la ignorancia de la ley como una defensa sería desalentar a las personas a conocer la ley y socavar la efectividad del sistema legal.

Responsabilidad Objetiva y Mens Rea No Obligatorio

Por último, hay algunas leyes penales, llamadas leyes de responsabilidad objetiva, que no requieren ningún elemento de mens rea en absoluto. Estas leyes se justifican al afirmar que no importa lo que usted pretendía, el acto en sí merece un castigo penal. Muchas leyes de responsabilidad objetiva involucran menores de edad, como las leyes que prohíben el "estupro" y la venta de alcohol a menores de edad. No importa que haya creído honestamente que el menor era mayor de 18 años en el caso del estupro o mayor de 21 años en el caso de la venta de alcohol. Estas leyes a menudo parecen duras, pero la teoría que subyace detrás de ellas es la protección del menor sobre la posible inocencia del acusado.

Cometer un Delito "Con Conocimiento"

Muchas leyes penales requieren que una persona participe "con conocimiento" en actividades ilícitas. Qué parte del delito debe realizarse con conocimiento depende del delito. Por ejemplo, una ley de narcotráfico podría exigir que la persona importe "con conocimiento" una droga ilícita a los Estados Unidos. Si al acusado le habían dado un obsequio para entregar a alguien en los Estados Unidos, y el acusado honestamente no sabía que el regalo contenía una droga ilícita, entonces no estuvo el elemento necesario de mens rea y no se cometió ningún delito.

Cometer un Delito de Forma "Maliciosa" o "Voluntaria"

Algunas leyes penales utilizan los términos "maliciosa" y "voluntaria" para describir la conducta necesaria. Generalmente, esto no aporta nada que no esté ya abarcado en la intención y el conocimiento. Sin embargo, en algunas leyes sobre homicidio se trata de una forma "agravada" de intención/conocimiento, y resultará en un cargo por homicidio en mayor grado. La diferencia es que una cosa es enfadarse con alguien y matarlo en un momento de pasión, pero es otra muy distinta idear un plan elaborado para acechar y matar a una víctima.

A pesar de la norma casi inflexible de que la ignorancia de la ley no es excusa, a veces "voluntariamente" se ha interpretado como saber que es ilícito y hacerlo de todos modos (que requiere saber que la ley lo tipifica como ilícito).

Cometer un Delito con la "Intención Específica"

Los delitos con intención específica son delitos en los que un acto ha de ir acompañado de una intención particular de hacer algo, y con frecuencia se escriben como "[realizó un acto físico] con la intención de hacerlo". Un ejemplo fácil de entender es el robo.

La mayoría de las leyes sobre robo requiere que usted no solo tome un objeto (el acto físico), sino que lo tome con la intención de "privar de forma permanente" al legítimo propietario de ese objeto. Por ejemplo, imagine que tomó de sus amigos un par de gafas de sol por el día, pero lo hizo con la intención de devolverlas esa misma tarde. No tenía derecho a tomar esas gafas, que pertenecen a su amigo, pero lo que hizo no fue un robo debido a que nunca tuvo la intención de quedarse de forma permanente con las gafas de sol.

La Importancia del Motivo

El motivo es una forma indirecta de probar que algo se realizó intencionalmente o con conocimiento. Por ejemplo, un acusado en un caso de asalto puede afirmar que golpeó a la víctima por accidente y que, por lo tanto, no tenía la intención necesaria para un asalto (es decir, la intención de causar daño corporal). Sin embargo, si la fiscalía puede demostrar que el acusado y la víctima habían discutido poco antes del supuesto asalto, ese motivo puede servir como prueba circunstancial de que el acusado realmente tenía la intención de golpear a la víctima. Como alternativa, los acusados ??pueden utilizar la falta de evidencia de un motivo de parte de la fiscalía como una "duda razonable" para evitar la responsabilidad penal.

Cómo Obtener Ayuda Legal

El proceso de la ley penal puede ser muy difícil con mucho estrés. Si se lo acusa por un delito, es importante que se comuniquen con un abogado penalista de inmediato para para analizar los hechos del caso y proteger sus derechos.

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